Riesgos ambientales de la energia nuclear

No cabe duda de que la energía nuclear tiene problemas que pueden costar vidas humanas, pero esos riesgos los tienen todos los grandes modos de producción de energía. Por tanto, la pregunta no debería ser «¿es la energía nuclear mortal?». En su lugar, deberíamos preguntar «¿es la energía nuclear más peligrosa que otras fuentes de energía?».

Los combustibles fósiles tienen una serie de problemas. Los subproductos de la quema de combustibles fósiles son contaminantes tóxicos que producen ozono, aerosoles orgánicos tóxicos, partículas y metales pesados. La Organización Mundial de la Salud ha declarado que la contaminación del aire urbano, que es una mezcla de todas las sustancias químicas que acabamos de describir, causa 7 millones de muertes al año, es decir, aproximadamente 1 de cada 8 muertes totales.

Además, las centrales de carbón liberan al medio ambiente más material radiactivo por kWh en forma de cenizas de carbón que los residuos de una central nuclear con los protocolos de blindaje habituales. Esto significa que, en condiciones normales de funcionamiento, el problema de los residuos radiactivos asociado a una de las fuentes de energía más utilizadas supera al de la energía nuclear. A menudo se mencionan los impactos ambientales de la minería como consecuencia del uso de combustibles fósiles o nucleares.

Sin embargo, el volumen del recurso necesario para el funcionamiento de la energía nuclear es mucho menor que el necesario para quemar los combustibles fósiles, y esto se traduce en un menor nivel de impactos ambientales de la extracción. Además, como ya se ha señalado, las fuentes de energía renovables requieren la extracción de grandes volúmenes de materiales estructurales, así como la extracción de materiales tóxicos. Aunque los impactos ambientales son mucho menores que en el caso del carbón, hay algunos impactos medibles asociados a estas operaciones mineras.

Una evaluación detallada de otros tipos de impacto ambiental queda fuera del alcance de este artículo. Una comparación completa de las fuentes de energía incluiría factores como el uso del suelo, que es mayor en el caso de la energía solar y la eólica que en el de otras fuentes, aunque algunos emplazamientos solares y eólicos pueden utilizarse para otros fines, como la agricultura en el caso de los parques eólicos; el impacto sobre las aves y los murciélagos, que es una preocupación en el caso de los parques eólicos; los accidentes graves en las centrales nucleares, que pueden contaminar las zonas circundantes; los terremotos provocados por las presas hidroeléctricas y la fracturación hidráulica (fracking) en busca de petróleo y gas; y los impactos asociados a la eliminación de los residuos de las distintas fuentes de energía, como la construcción y el funcionamiento de las instalaciones de eliminación, el transporte de los residuos, etc. No hay almuerzo gratis La verdad es que ninguna fuente de energía es completamente verde.

Tal vez sea más exacto decir que hay matices de verde. En este sentido, la energía nuclear está muy cerca del mismo tono de verde que la mayoría de las energías renovables. Cada fuente de energía tiene ventajas y desventajas en lo que respecta al desarrollo sostenible.

El análisis de las características de la energía nuclear dentro de un marco de desarrollo sostenible muestra que el enfoque adoptado por el sector de la energía nuclear es, en general, coherente con el objetivo fundamental del desarrollo sostenible de transmitir una serie de bienes a las generaciones futuras minimizando el impacto medioambiental. En los países de la OCDE, durante su funcionamiento normal la energía nuclear tiene un bajo impacto sobre la salud y el medio ambiente. Para seguir contribuyendo a los objetivos de desarrollo sostenible, la energía nuclear tendrá que mantener sus altos niveles de seguridad a pesar de la creciente competencia en el sector eléctrico, el envejecimiento de los reactores y la expansión de la industria a nuevos países y regiones.

Los argumentos en contra de la energía nuclear suelen incluir la idea de que el riesgo de accidente y los residuos radiactivos disminuyen la contribución de la energía nuclear al desarrollo sostenible. Más de 50 años de experiencia en los países miembros de la OCDE demuestran que los programas de energía nuclear gestionados de forma responsable tienen un riesgo de seguridad muy bajo y un impacto mucho menor en el medio ambiente y la salud pública que otras fuentes de energía, especialmente en lo que respecta a las emisiones y la contaminación atmosférica. Los residuos radiactivos son probablemente la cuestión más importante a la hora de considerar el uso de la energía nuclear.

Se ha avanzado en la reducción del volumen de residuos finales y los reactores de próxima generación quemarán el combustible de forma aún más eficiente. No obstante, hay que ocuparse de los residuos restantes y el almacenamiento a largo plazo es actualmente la solución más segura y viable. Aunque estos residuos deben manejarse con cuidado, el almacenamiento en superficie en barriles especialmente diseñados durante los últimos 50 años se ha llevado a cabo con gran éxito y un impacto medioambiental mínimo.

Aunque no hay urgencia técnica para poner en marcha el almacenamiento geológico de los depósitos de residuos de larga vida, la construcción y puesta en marcha de estas instalaciones demuestra que se pueden alcanzar los objetivos del desarrollo sostenible. También cabe destacar que los residuos radiactivos representan menos del 1% del total de residuos tóxicos producidos por los países con industrias de energía nuclear. Ninguna otra categoría de residuos se registra con tanta precisión y se almacena con tanta seguridad.

La energía nuclear proporciona grandes cantidades de energía de base prácticamente libre de carbono a